Les bruits de ces baleines se chevauchent avec le bruit créé par les activités humaines, en particulier le bruit des navires, qui domine la même bande de fréquences à la surface de l'océan.  /Getty

L’évolution du larynx de ces baleines présente un obstacle : le bruit humain

Les baleines, ces géants des mers qui dominent les eaux de la planète entière, ont évolué il y a des millions d’années à partir de mammifères terrestres qui vivaient dans des environnements proches de l’eau. Lorsque l’évolution les a poussés à l’eau, plusieurs problèmes d’adaptation sont apparus, dont un fondamental : la communication vocale. Il arrive que le larynx des mammifères ait un double usage : il sert à la fois à la protection des voies respiratoires et à la phonation, c’est-à-dire à la production de sons et de parole.

La fonction principale du larynx dans la protection des voies respiratoires est d’empêcher la nourriture ou d’autres objets de pénétrer dans les poumons en fermant la trachée lors de la déglutition.

Concernant la phonation, le larynx contient les cordes vocales, également appelées cordes vocales, qui peuvent vibrer lorsque l’air les traverse. Ces vibrations génèrent des sons qui sont ensuite modulés par la langue, les lèvres et d’autres organes pour produire la parole. La capacité de phonation du larynx est une caractéristique unique des mammifères, leur permettant de communiquer de manière complexe et de développer des formes avancées d’expression vocale.

Lorsque les mammifères que sont les baleines entraient dans l’eau, le larynx était confronté à plusieurs défis. L’adaptation à un mode de vie aquatique obligatoire nécessitait des changements physiologiques fondamentaux pour produire efficacement des sons, y compris des spécialisations laryngées. Tandis que les baleines à dents (odontocètes) a développé un organe vocal nasal, on pense que les mysticètes (comme les baleines à fanons) utilisent le larynx pour produire du son. Cependant, cela n’est aujourd’hui qu’une hypothèse sans aucune démonstration directe. (Peut voir: L’Union européenne cherche à réduire de moitié les polluants atmosphériques)

Une nouvelle recherche publiée dans Nature révèle que les mysticètes ont développé des structures laryngées uniques pour la production sonore. « Ces structures permettent à certains des plus gros animaux qui aient jamais existé de produire efficacement des appels basse fréquence et modulés en fréquence », écrivent les scientifiques. De plus, ils révèlent que ce mécanisme de phonation est probablement ancestral et partage ses bases physiques fondamentales avec la plupart des mammifères terrestres, dont l’Homme.

Pour parvenir à cette conclusion, les scientifiques ont disséqué le larynx de trois espèces de mysticètes, un petit rorqual, une baleine boréale et une baleine à bosse. Après une analyse anatomique minutieuse, les chercheurs suggèrent que la gorge de ces baleines est toujours importante pour produire des sons, malgré les adaptations anatomiques. Ils ont identifié deux façons dont ces baleines peuvent vocaliser, même en vivant complètement dans l’eau. Premièrement, ils ont découvert que certaines parties uniques de la gorge peuvent vibrer et générer des sons à basse fréquence.

De plus, en comparant les fréquences des sons produits en laboratoire avec les sons naturels de certaines baleines, ils ont trouvé des similitudes, ce qui les amène à penser que cette méthode de phonation, utilisant ces parties spéciales de la gorge, est quelque chose que toutes les baleines à fanons font. … partagés par leurs ancêtres. (Peut voir: L’« anaconda vert du nord », l’espèce d’anaconda qui vivrait en Colombie)

Certaines baleines, comme les baleines à bosse, utilisent certaines structures dans leur gorge appelées fibres thyroaryténoïdes (TAF), comme les cordes vocales, pour produire des sons. Ces TAF sont plus épais et ont une forme particulière chez ces baleines, leur permettant d’émettre des sons à plus haute fréquence.

Bien que l’évolution de la communication vocale chez ces baleines leur permette de communiquer efficacement à basses fréquences sur de longues distances dans des eaux opaques, il existe certains obstacles que l’évolution n’a peut-être pas anticipés. Les cris de ces baleines, limités à 300 Hz à des profondeurs de plongée allant jusqu’à 100 mètres, présentent des restrictions physiologiques importantes. Premièrement, la zone dans laquelle ces baleines peuvent utiliser la communication bidirectionnelle est restreinte et ne couvre pas de grandes étendues d’océan via des canaux sonores profonds.

Deuxièmement, ces fréquences et profondeurs se chevauchent avec le bruit créé par les activités humaines, en particulier le bruit des navires, qui domine la même bande de fréquences à la surface de l’océan. Cela signifie que le bruit anthropique (créé par les humains) peut sérieusement interférer avec les cris des baleines, affectant ainsi leur capacité à communiquer. Actuellement, conclut l’étude, la plupart des cris des baleines à fanons sont affectés par le bruit humain, ce qui limite leur efficacité en matière de communication, ce qui constitue un défi important pour leur survie.

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